Is it a “language” or a “dialect”? Or, are they the same thing?

Are Italian “dialects” languages? Is the distinction between dialect and language only a conventional, arbitrary one, or does it correspond to an objective reality? Let’s read the opinion of Luca Serianni (an expert in the history of the Italian language and in Linguistics) and of Franco Fanciullo (an expert in dialects and in Linguistics).

"La distinzione tra dialetto e lingua è del tutto convenzionale. Anche il dialetto è in realtà una lingua: lo dimostra il fatto che alla base dell'italiano c'è un dialetto - il fiorentino - elevato poi a lingua nazionale. La differenza consiste soltanto nella più limitata diffusione del dialetto rispetto alla lingua e nella sua minore importanza politica (per esempio, non si parla di dialetto a proposito della lingua ufficiale di una nazione), spesso collegata a un minore prestigio sociolinguistico". (Luca Serianni e Giuseppe Antonelli, "Manuale di linguistica italiana", Mondadori, 2011)

"[...] fra le tante lingue 'figlie', alcune, per motivi di vario tipo, si sono, diciamo così, fatte strada: si sono ritagliate il ruolo di 'lingua a tutti gli effetti' (se vogliamo, 'lingua pleno iure', cioè capace di assolvere a tutte le esigenze comunicative, da quelle familiari e private a quelle pubbliche, amministrative, scientifiche, letterarie) [...] dunque è chiaro, quando ci riferiamo alla situazione linguistica d'Italia, che cosa sia un dialetto: non certo una forma degradata dell'italiano (come spesso si sente dire), sì un sistema linguistico in sé compiuto, che dell'italiano condivide l'origine, ma che ha abdicato alla sua piena autonomia (non è assurto cioè al rango di lingua 'a pieno titolo') in favore, appunto, dell'italiano". (Franco Fanciullo, "Prima lezione di dialettologia", Laterza, 2015)

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